新闻实验室会员通讯(试刊)

这里是新闻实验室会员通讯试刊号,2016年9月4日出品。会员通讯是一款付费产品,加入新闻实验室会员计划即可享有会员专属资讯和活动。

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算法让社交媒体变糟?

最近一周,Facebook成为很多媒体棒喝的对象。原因是:Facebook炒掉了二十多个编辑,把他们的工作交给机器算法去完成,结果连连出洋相。

和大家熟悉的新浪微博热门话题一样,Facebook也有“trending”(热门)栏目。此前,Facebook先利用算法自动收集热门内容,然后再由人工编辑挑选,并撰写一句话简介。现在,人工编辑被炒掉了,热门栏目改由一队工程师来负责。机器不仅收集内容,也选择内容,摘要被抛弃了,改用关键词的形式。

471851423【对比图】左边是旧版,右边是新版。

这一转型刚刚启动,热门话题中就出现了Fox News女主播Megyn Kelly的名字。点进去就会发现,让Megyn Kelly上热门的是一条假新闻,说她因为支持希拉里而被Fox News开除了。Megyn Kelly是极有名的主播,而现在又正是美国的大选季,这一假新闻上了Facebook热门话题并且直到8小时之后才被拿下来,在媒体界引发轩然大波。

此后,热门话题中又出现了“麦香鸡汉堡遭性侵”的无厘头黄色新闻。一时间,许多媒体对Facebook的算法提出批评。这让人很自然地想起很多媒体人对今日头条算法的批评:机器挑选出的内容都太低级、太垃圾。

媒体人对用算法代替人工表示不满,这是非常容易理解的。毕竟,对于很多编辑记者而言,机器是一种威胁。因此,媒体的轰炸可能带有一定的对算法的偏见。但是,社交媒体上的内容质量如何被算法和人工影响,的确是一个值得深入讨论的话题。已经有44%的美国人从Facebook获取新闻,从微博微信获取新闻的中国人估计也有差不多的规模。因此,社交媒体上的信息质量非常重要。

人工编辑的时代从来就不是完美的,因为人总是有盲点,有偏见。其实,Facebook一直被美国的保守派批评过于偏袒自由派,打压保守派的信息。当然,人工编辑也有显而易见的好处:此前,当人工编辑选择热门话题时,他们会对消息的信源进行判断,会对争议内容进行查证,会参照权威的传统媒体报道,这就将谣言和三俗信息排除在了热门话题之外。

而算法则还不具备这样的判断能力。但是我相信算法会越来越智能,越来越能够识别假消息和三俗内容。有人建议Facebbok雇佣事实核查员,做谣言筛查工作。对于这个建议,我倒有些不以为然:技术的发展会让算法识别谣言成为可能,今后机器人也可以充当事实核查员。

算法的真正危险在于:它看起来客观公正,没有人为干预,实际上却是一个黑箱。机器是没有感情的,但算法却可能有自带的倾向性,因为任何算法都是人写出来的,算法的设计中涉及种种主观决定。而很少有哪家大公司会将自己的算法公开,这就导致公众无从监督Facebook是否有意打压了某些信息、推广了另一些信息。

我已将关于该话题的几篇文章收入本期会员通讯的下载包中,下载地址在通讯最后一部分。

 

Facebook上的营销号

巧合的是,上周《纽约时报》杂志有一则长篇报道也针对的是Facebook,不过报道的对象不是算法,而是Facebook上的“营销号”。这篇文章的标题很有风格:《揭秘Facebook的(极其疯狂、无意中发展巨大、具有超强党派偏见的)政治媒体机器》(Inside Facebook’s (Totally Insane, Unintentionally Gigantic, Hyperpartisan) Political-Media Machine)。

读这篇文章的感觉很奇妙,因为你会发现,虽然语境完全不同,使用的社交媒体平台也不一样,但在Facebook上发生的事情却跟在微博微信上发生的事情有着惊人的相似之处。

在Facebook上,有一批粉丝超多、影响力巨大的专页(page,相当于公号),它们的影响力超过了大部分传统媒体,但它们的实际运作者可能只有一两个人,甚至一个人同时运营多个专页。这些专页的内容都是关于美国政治的,具有强烈的党派倾向,要么完全倾向民主党,要么完全支持共和党。它们发布的内容是一边倒的,感情色彩极强的,很多是谣言、阴谋论。它们制作很多表情包,内容互相抄来抄去,没有可信的消息来源,一个比一个更标题党。

依靠流量带来的广告收入,这些营销号一个月就可以入账几万美元,而成本最多不过几千。甚至有一个叫“Make America Great”的热门专页,实际上是将具体的内容生产工作外包给了在菲律宾的一对夫妻——每天早上,他们在网上寻找有利于川普的、耸动的新闻,然后将其“洗稿”转载到自己的页面,并加上一个更为耸动的标题。

这些营销号的运营者本身并不在意川普或希拉里,他们只是利用人们的情绪来赚钱。发布一条“川普不配当总统,同意的转起来!”就可以收获超过四万条转发,制作一张暗示希拉里健康状况不佳的阴谋论图片传得更广。所有的阅读、点赞、分享,最终都变成了被专页运营者收入腰包的钞票。赢的是少数营销号运营者,输的则是整个社会:粪便般的消息被不断生产和传播,人们的党派情绪愈发对立,政治生态愈发糟糕。

有没有联想到中国社交媒体上的营销号们?不管政治社会环境多么不同,人类的行为却可以非常相似。

我已将这篇文章收入本期会员通讯的下载包中,下载地址在通讯最后一部分。

 

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亚马逊语音助手为你播报新闻

对于做内容的人来说,这是一个渠道大爆炸的年代,新的分发平台层出不穷。微信公号、企鹅号、头条号、网易号、百度号,各种音频、视频、直播平台,都在拉拢机构媒体和个人媒体入驻。不过这些都比不上亚马逊的语音助手Alexa提供的新平台眩酷。

Alexa是亚马逊开发的人工智能语音系统的名字,它是看不见摸不着的软件。不过为了这款软件,亚马逊开发了一款硬件——名为Echo的音箱。Alexa就“住”在Echo里面,让它变成了一款可以对话、可以满足你的需求的音箱。

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最初能实现的功能当然是指挥Alexa去亚马逊上面购物。所以,你只要对着你的Echo音箱喊一声:“Alexa,我需要一箱卫生纸!”它就会为你下单了。此外,亚马逊还有一个在线音乐平台,所以你也可以让Alexa给你放点歌,可以报具体的歌名,也可以泛泛地要求它播放爵士乐、轻柔的音乐、交响乐,等等。此外,Alexa还可以和智能家居连在一起,你可以使唤它为你开灯关灯。

现在,新闻也是Alexa的主打功能之一。早上起床后,喊一声“Alexa,给我播报一下今天的新闻”,然后就可以一边刷牙洗脸一边了解世界大事了。和一般的广播和播客相比,这个过程省去了解锁手机、打开app、点击播放的过程,在分秒必争的早晨颇为实用。

目前Alexa为新闻媒体提供了两种入驻方式。一种是在“Flash Briefings”(速读)中建立频道,每天的节目大约90秒,用户事先选择和排列好自己想听的速读频道,之后每天只要报出“速读”命令,Alexa就会顺次播报这些频道的内容。这种模式非常简单方便,但是互动模式也有限,只是单向的播报而已。

另一种入驻方式相当于在Alexa中安装一个单独的程序(这在Alexa中被称为skills),在这个程序中,媒体可以开发更多的互动方式。比如,《华盛顿邮报》建立了两个skills,一个是奥运会,用户可以直接和Alexa对话询问赛事情况;另一个是政治报道,用户可以和Alexa进行一些政治方面的对话,比如问问最近川普又出了什么新闻,现在谁的支持率领先。(《华盛顿邮报》理所当然在这个平台上是先行者,因为亚马逊CEO贝索斯现在是《华盛顿邮报》的老板。)

目前这个平台的规模还不大,入驻的媒体也没有投入太多人力在上面。不过,这个平台的前景或许可期。据估计,亚马逊将在今年售出三百万台Echo音箱,明年的目标则是一千万。随着人工智能技术的发展,通过语音对话的方式传递媒体内容,有很多可能性可以想象。

延伸阅读:亚马逊是如何建设Alexa生态系统的

 

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无人机新闻操作手册

上周,美国联邦航空管理局(FAA)更新了商用无人机的法规内容。媒体使用无人机进行报道属于商用,受此规定监管。根据新规,任何人通过一项测试即可获得合法使用无人机的执照。在奈特基金会的支持下,几位无人机新闻领域的先行者制作了一份实用的操作手册,内容包括起飞前、飞行中、着陆后的诸多注意事项和操作细节,以及事项检查清单。

虽然这份手册一部分内容针对的是美国的具体法规环境,但更多技术化的细节是全球通用的。这份手册对于制定国内无人机新闻的行业操作标准和规范也有启发意义。

我已将该手册收入本期会员通讯的下载包中,下载地址在通讯最后一部分。

新媒体“无障碍设施”指南

就像城市中需要为残障人士设计无障碍通道一样,网络媒体也应该为有种种不便的人减少障碍。比如,如何让盲人更方便地听见页面上的内容,如何为色盲的人设计更好的配色方案。其实,网络媒体的“无障碍设施”服务的不仅仅是残障人士,还可以扩展到:如何让持有各种设备的人、在各种极端条件下都可以顺利访问?

搭建“无障碍设施”,不仅是媒体社会责任的体现,也有利于商业运作——可以吸引更多的潜在用户。美国近两年风生水起的新媒体Vox最近就有一个团队在大力推广无障碍的概念,并给出了详细、可操作的指南。这份指南的内容非常具体,例如:在配图下方应该给出详细的图说,而不要仅仅写“见上图”,因为盲人可以通过辅助工具听到图说的内容,但却听不到图片本身。

Vox认为无障碍设施是网络媒体值得尽快投入的方向,因为他们预计美国的监管者之后可能会要求所有网络媒体都达到无障碍标准。

Vox的无障碍指南可以点此阅读,或者在本期会员通讯的下载包中找到。

 

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